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Yedioth Ahronot Exclusive Report: A Day Inside a WIZO Women's Shelter

They escaped from hell just in time. Twelve abused women find comfort and safety in a WIZO battered women’s shelter. "He was ready to kill me. It's not fair that I'm the victim and I should hide and he's out there free."  Israel’s leading daily newspaper, Yedioth Ahronot's presents a special report in advance of The International Day for the Elimination of Violence against Women: Read more

November 24, 2020
Yedioth Ahronot Exclusive Report: A Day Inside a WIZO Women's Shelter

 *** French follows English ***

By Hadar Gil-Ad – Yedioth Ahronot

Translated by World WIZO staff

It's Thursday evening in a shelter for women victims of domestic violence and their children run by WIZO and the Ministry of Welfare. The sweet smell of Shabbat challah fills the air. Grape juice is poured into disposable plastic cups. The children's smiles, full of excitement for the Kabalat Shabbat party, do not allow any of us to remain indifferent.

I look around at the brief moments of joy experienced by the mothers who surround me. After the hell they went through, they cling by the skin of their teeth to every happy moment. Months have passed since they had to uproot themselves and their children from everything which was familiar to them and flee here, to a shelter, which feels sort of like a home, but also a bit like a prison. It's a place which has a lot of calm, but also quite a bit of noise. You are constantly surrounded by people, but often feel alone. It's a place where you finally do not have to be afraid, but you are terrified of the memories that haunt you.

I spent an entire day there with these brave women, who are light years away from where they imagined their lives would be, but still appreciate and cherish every moment. They are women who have by circumstance become one big family.

"Living to Survive"

It's 9 o'clock in the morning in the shelter and a deafening silence fills the space. Most of the women have gone off to work, and the children to their day care centers and schools. On the roof of the shelter I meet 27-year-old Agam*, who despite her young age has already managed to go through seven rounds of hell, and after years of severe violence managed to escape with her life.

"He was obsessive with me," she recalls. "He would follow me everywhere and lock me in a room for days. He'd break my fingers and I would fix them myself with a ruler I had at home." For more than three years she lived like this, in pain and fear, distancing everyone close to her, doing everything she could to keep them from knowing what was happening. "I saw the angel of death every day over my bed."

"That was the point I decided to leave. He would lock me up, hide my keys, break my phone so I could not communicate with my parents. The day before I ran away he laid me on the floor and the hits he gave me were really hard. My face was swollen. My whole body was swollen. My parents felt something was wrong and insisted on seeing me. They saved my life!"

In coordination with welfare officials, Agam was snuck into the shelter and has been here ever since. "He told me that if I didn't get out of the car he would kill me," she said as she recalls the moments of her escape. "It's not fair that I am the victim and I have to hide and run away and he is out there free living a normal life. I came to the shelter with nothing, only with the clothes on my back. I was a bit shocked at first, but the environment here is very warm and caring. You never feel alone here. I have a social worker and a therapy group here and they really help me. This place grows wings for me. Because we all went through the same thing, we really connect as a family."

"The women who come here run away from a lot of chaos in their homes. They live to survive, are in terrible fear, at a level that they do not know if they will live to get up in the morning. These are women who are at very high risk," explains Rinat Leon-Lange, director of the WIZO shelter.

"These are 12 women living together, which is not always simple, but it also has a lot of special moments. They left everything in their lives behind all at once and that's very hard. They come here and they know they can not go back to where they came from. They leave behind the most basic and personal things - clothes, children's dolls, jewelry they inherited - and find themselves living with their three children together in one room. It is a very brave step to get up and go, and it's not easy at all. Our goal is to give them all the tools to complete the process and not return to the relationship from which they fled. "

Shortly afterwards I meet Bat El* with her little two-month-old son, whom she gave birth to while she was already in the shelter. It is not easy for her to face all the challenges of a young mother in these conditions, but she thanks God every day she survived to be there for her son. "I suffered a lot," she says painfully. "Physical violence, cursing. I had no choice, I had nowhere to go."

"I did not know there was this place I could escape to. I had a hard time when I got here. I felt alone. I wanted to go back to my husband. Those were my thoughts. But I got a lot of help here. If this place did not exist, I do not know if I would have given birth. We are like a family, they take care of me and help me with the baby, but it's still not fair that we are here in this place and all the men go on with their lives. I think that bothers all of us."

"I was afraid to complain to the police"

In the afternoon, the empty space begins to fill and the silence is replaced by the sounds of children playing. I meet Ilanit* and her two children. "For years I experienced physical, sexual and emotional violence from my husband," she tells us. "But when the violence reached my children as well, that's when I decided I had to run away. At first it was beatings several times a week, constantly threatening and cursing me. He would use the children to threaten me. Sometimes he kidnaps them, sometimes he beats them to harm me."

Ilanit says that despite everything, she was afraid to leave. "I was afraid because I know that in many cases when a woman complains the husband is not arrested at all. I was afraid he would be interrogated, and he would be released and come to murder me. I had nowhere to go. One day after he left the house I called the police and asked what to do if the husband is very violent and I am afraid to stay in the house. Within a few minutes there was a police car outside my house. They told me I had five minutes to pack and go downstairs."

How do the children adapt to the new reality?

"The children are much calmer today than they were when they lived at home. My oldest daughter had a very hard time. She was probably angry at me for taking her out of the house and all the harsh words she learned from her father she would take out on me. In the end she realized that leaving home and coming to the shelter was for her own good.

 "We do not talk about it much, but they remind me from time to time that Dad would hit and break things at home. It hurts me to hear that and I keep hoping they will forget everything someday, but then I realize that it's still fresh in their memories. I hope they never experience it again. I want a quiet life. I want us to have a home, for me and the children, I want the children to go to school, I want to find a good job and continue to build our lives."

The decision to enter a shelter is one of the most difficult and complex decisions a woman has to make - it does save her life and the lives of her children, but this decision means totally giving up the life they had, her job and the whole familiar living environment," explains World WIZO Chairperson Anita Friedman. "She is forced to remove her children from their day care centers and schools and disconnect from her family and all her friends."

"Not only has the woman been harmed by the violence directed at her, but she and her children are also forced to pay the price for the violence and isolate themselves, instead of isolating the violent man. The state needs to change the equation - establish parallel frameworks for violent men and keep them away from women as long as they are at a high risk of danger. It must be done while promoting the treatment of violent men and making sure they go get treatment. "

"What the Coronavirus pandemic has done is shut people down in their homes. Violence against women in general has been bad for a long time, but the Corona pandemic has caused women to have nowhere to run," adds Michal Hanoch-Ahdut, he Ministry of Welfare and Social Services national supervisor of battered women’s shelters.

"People sit at home in a state of constant tension, without work and without an income, which greatly increases the violence. There are 15 shelters in the country nationwide, the shelter is a therapeutic space, it is a home, and there is a diverse staff that helps the woman and gives her the network and tools through which she can handle the crisis. This is a home for brave women. Every woman who comes here is a brave woman who, beyond defending herself, she actually takes a "time out" and rehabilitates herself."

 See the original article in Hebrew here:

Photo credits in the orginal Yedioth article: Alex Kolomoisky

* - Names have been changed to preserve anonymity.

(Photo for illustration purposes only.)


Hadar Gil-Ad

Elles se sont échappées de l'enfer juste à temps. Douze femmes victimes de violence conjugale ont trouvé le réconfort et la sécurité dans un refuge de la WIZO. "Il était prêt à me tuer. Ce n'est pas juste : je suis la victime et c’est moi qui dois me cacher, alors que lui est libre." Yedioth Ahronot, l’un des principaux quotidiens israéliens, publie un reportage spécial en amont de la Journée Internationale pour l'Elimination de la Violence faite aux Femmes
Jeudi soir, dans un foyer pour femmes victimes de violences domestiques et leurs enfants géré par la WIZO et le Ministère des Affaires Sociales. Le doux parfum de la challah du Shabbat emplit l'air. Le jus de raisin est servi dans des gobelets en plastique jetables. Les sourires des enfants, tout excités par les préparatifs de la fête du Shabbat, ne laissent de glace aucun d'entre nous.
Je regarde autour de moi ces instants de joie vécus par les mères qui m'entourent. Après l'enfer qu'elles ont vécu, elles s'accrochent à chaque seconde de bonheur. Des mois se sont écoulés depuis qu'elles ont dû tout quitter et s’enfuir ici, dans un refuge, qui ressemble beaucoup à une maison, mais aussi un peu à une prison. C'est un endroit à la fois très calme et bruyant. On est entouré en permanence, mais souvent on se sent seul. C'est un endroit où l’on n’a rien à craindre, mais où les fantômes qui vous hantent sont terrifiants.
J'y ai passé une journée entière avec ces femmes courageuses, qui sont à des années-lumière de l'endroit où elles imaginaient leur vie, mais qui apprécient et chérissent chaque instant. Ce sont des femmes qui, de par les circonstances, sont devenues une grande famille.
"Vivre pour survivre"
Il est 9 heures du matin dans l'abri et un silence assourdissant remplit l'espace. La plupart des femmes sont parties travailler et les enfants vont à la crèche ou à l'école. Sur le toit du refuge, je rencontre Agam*, 27 ans, qui malgré son jeune âge a déjà réussi à traverser l'enfer sept fois et qui, après des années de violence, a enfin réussi à s'échapper.
"Il était obsédé par moi", se souvient-elle. "Il me suivait partout et m'enfermait dans une pièce pendant des jours. Il me cassait les doigts et je me soignais toute seule avec une règle que j'avais chez moi." Pendant plus de trois ans elle a vécu comme ça, dans la douleur et la terreur, tenant à l’écart tous ses proches, faisant tout pour les empêcher de comprendre ce qui se passait. "Je voyais l'ange de la mort passer tous les jours au-dessus de mon lit."
"C'est alors que j'ai décidé de partir. Il m'enfermait, cachait mes clés, cassait mon téléphone pour que je ne puisse pas communiquer avec mes parents. La veille de mon départ il m'a couchée par terre et assommée de coups. Mon visage était tuméfié. Tout mon corps était tuméfié. Mes parents ont senti que quelque chose n'allait pas et ont insisté pour me voir. Ils m'ont sauvé la vie !"
En coordination avec les responsables de l'aide sociale, Agam a pu s’échapper et depuis n’a pas quitté le refuge. "Il m'a dit que si je ne sortais pas de cette voiture il me tuerait". "Ce n'est pas juste : je suis la victime et c’est moi dois me cacher, alors que lui est libre de vivre une vie normale. Je suis arrivée au refuge sans rien, juste les vêtements que j'avais sur le dos. Au début j’étais sous le choc, mais l'ambiance ici est très chaleureuse et attentionnée. On ne se sent jamais seul. J'ai une assistante sociale et un groupe de thérapie et ils m'aident vraiment. Cet endroit me donne des ailes. Parce que nous avons toutes vécu la même chose, nous sommes vraiment proches l’une de l’autre et nous sentons comme une famille".
"Les femmes qui viennent ici fuient le chaos de leur foyer. Elles vivent pour survivre. Elles vivent dans une telle terreur qu’elles ne savent pas si elles se réveilleront le lendemain matin. Ce sont des femmes en grand danger", explique Rinat Leon-Lange, directrice du refuge de la WIZO.
"Elles sont 12 femmes qui vivent ensemble et ce n'est pas toujours simple, mais il y a aussi beaucoup de moments très forts. Elles ont tout laissé derrière elles du jour au lendemain et c'est très dur. Elles viennent ici et savent que jamais elles ne retourneront d'où elles sont venues. Elles laissent derrière elles les choses les plus basiques et les plus personnelles – leurs vêtements, les poupées des enfants, leurs bijoux - et se retrouvent à vivre avec leurs trois enfants dans une même pièce. Il faut beaucoup de courage pour tout quitter. Ce n'est pas facile du tout. Notre objectif est de leur donner tous les outils nécessaires pour qu’elles arrivent au bout de leur démarche et qu’elles ne retombent pas dans la relation qu'elles ont fuie."
Puis, je rencontre Bat El* avec le petit garçon de deux mois qu'elle a mis au monde au refuge. Ce n'est pas facile pour elle de faire face à tous les défis d'une jeune mère dans ces conditions, mais elle remercie Dieu tous les jours d’avoir survécu pour pouvoir être là pour son fils. "J'ai beaucoup souffert", dit-elle avec douleur. "La violence physique, les insultes. Je n'avais pas le choix, je n'avais nulle part où aller".
"Je ne savais pas qu'il y avait un endroit où je pourrais m'échapper. J'ai eu du mal en arrivant ici. Je me sentais seule. Je voulais retourner auprès de mon mari. Ces pensées m’obsédaient. Mais ici j'ai reçu beaucoup de soutien. Si cet endroit n'existait pas, je ne sais pas si j'aurais accouché. Nous sommes comme une famille. Ils prennent soin de moi, m'aident avec le bébé, mais quand même ce n'est pas juste que nous soyons ici et que tous les hommes continuent tranquillement leur vie. C’est un problème qui nous perturbe toutes. »
"J'avais peur d’aller porter plainte"
Dans l'après-midi, l'espace peu à peu se remplit et le bruit des enfants qui jouent remplace le silence. Je rencontre Ilanit* et ses deux enfants. "Pendant des années, j'ai subi des violences physiques, sexuelles et émotionnelles de la part de mon mari", nous raconte-t-elle. "Mais quand il s’en est pris aussi à mes enfants, j'ai décidé de fuir. Au début, il me battait plusieurs fois par semaine, me menaçait et m’insultait constamment. Il se servait des enfants pour me menacer. Parfois il les kidnappait, parfois il les battait pour me faire souffrir".
Ilanit dit que malgré tout, elle avait peur de partir. "J'avais peur, parce que je sais que dans bien des cas, lorsqu'une femme porte plainte, le mari n'est pas du tout arrêté. J'avais peur qu'il soit interrogé, libéré et qu'il vienne ensuite me tuer. Je n'avais nulle part où aller. Et puis un jour, après son départ, j'ai appelé la police et demandé ce qu'il fallait faire si mon mari était très violent et que j'avais peur de rester à la maison. En quelques minutes, une voiture de police est arrivée. Ils m'ont dit que j'avais cinq minutes pour faire mes valises et descendre".
Comment les enfants s'adaptent-ils à leur nouvelle réalité ?
"Les enfants sont beaucoup plus calmes aujourd'hui qu'ils ne l'étaient à la maison. Ma fille aînée a vécu des moments très difficiles. Elle m’en voulait probablement de lui avoir fait quitter la maison et me jetait à la figure toutes les insultes qu'elle avait apprises de son père. À la fin, elle s’est rendu compte que c’était pour son bien. »

"Nous n'en parlons pas beaucoup, mais parfois ils me rappellent que papa nous battait et cassait des choses à la maison. Cela me fait mal d'entendre ça et j’espère qu'un jour ils oublieront, mais là c'est encore frais dans leur mémoire. J'espère qu'ils ne vivront plus jamais des choses pareilles. Je nous souhaite une vie tranquille, un foyer pour les enfants et moi, qu’ils aillent à l'école. Je veux trouver un bon job et continuer à construire nos vies".
« La décision d'aller dans un refuge est une des décisions les plus difficiles et les plus complexes qu'une femme doive prendre. Effectivement elle sauve sa vie et celle de ses enfants, mais elle doit renoncer totalement à sa vie d’avant, à son travail et à tout l'environnement qui lui était familier » explique Anita Friedman, Chairperson de la WIZO Mondiale. "Elle est obligée de retirer ses enfants de leur crèche ou de leur école et de couper tous liens avec sa famille et ses amis".
"Non seulement la femme a été blessée dans sa chair par la violence qui lui est faite, mais elle et ses enfants sont encore obligés de payer le prix de cette violence et de s'isoler. Ce devrait être au contraire à l'homme violent de s’isoler. L'État doit changer l'équation - établir des structures parallèles pour les hommes violents et les tenir à l'écart des femmes tant qu'ils représentent un danger. Il doit mettre en place des programmes pour soigner les hommes violents et s’assurer qu'ils vont les suivre."
"Avec la pandémie de coronavirus et le confinement, les gens sont bloqués à la maison. La violence contre les femmes est un phénomène terrible depuis longtemps, mais à cause de la pandémie les femmes ne peuvent pas s’échapper", ajoute Michal Hanoch-Ahdut, Superviseur National des foyers pour femmes battues au Ministère de la Santé et des Services Sociaux.
"Les gens sont coincés à la maison dans un état de tension constante, sans travail et sans revenu, ce qui augmente considérablement la violence. Il y a 15 refuges à travers le pays ; le refuge est un espace thérapeutique, c'est une maison où les femmes sont entourées par un personnel qui les aide et leur donne le réseau et les outils qui leur permettent de gérer la crise. C'est une maison pour des femmes courageuses. Chaque femme qui vient ici est une femme courageuse. Elle vient pour se défendre, mais au-delà de cela elle prend le temps de se poser et de se reconstruire. »
*les prénoms ont été changés afin de préserver l’anonymat